El olor de un compañero romántico puede ayudar a reducir los niveles de estrés, ha encontrado una nueva investigación psicológica de la Universidad de Columbia Británica.

El estudio, publicado ayer en el Journal of Personality and Social Psychology, encontró que las mujeres se sienten más tranquilas después de haber estado expuestas al olor de su pareja masculina. A la inversa, estar expuesto al olor de un extraño tuvo el efecto opuesto y elevó los niveles de la hormona del estrés, cortisol.

“Mucha gente usa la camisa de su pareja o duerme en el lado de la cama de su pareja cuando su pareja está ausente, pero puede que no se dé cuenta de por qué se involucra en estos comportamientos”, dijo Marlise Hofer, autora principal del estudio y estudiante graduada en el departamento de psicología de la UBC. “Nuestros hallazgos sugieren que el olor de un compañero solo, incluso sin su presencia física, puede ser una herramienta poderosa para ayudar a reducir el estrés.”

Para el estudio, los investigadores reclutaron 96 parejas del sexo opuesto. A los hombres se les dio una camiseta limpia para usar durante 24 horas, y se les dijo que se abstuvieran de usar desodorante y productos corporales perfumados, fumar y comer ciertos alimentos que pudieran afectar su olor. Las camisetas fueron congeladas para conservar el olor.

Las mujeres fueron asignadas aleatoriamente para oler una camiseta que no estaba puesta, o que había sido usada por su pareja o por un extraño. No se les dijo cuál de los dos había sido dado. Las mujeres se sometieron a una prueba de estrés que incluyó una entrevista de trabajo simulada y una tarea de matemáticas mentales, y también respondieron preguntas sobre sus niveles de estrés y proporcionaron muestras de saliva utilizadas para medir sus niveles de cortisol.

Los investigadores pidieron a las mujeres que actuarán como “olfateadores” porque tienden a tener un mejor sentido del olfato que los hombres.

Hallaron que las mujeres que habían olido la camisa de su pareja se sentían menos estresadas tanto antes como después de la prueba de estrés. Los que ambos olieron la camisa de su pareja y también identificaron correctamente el olor también tenían niveles más bajos de cortisol, lo que sugiere que los beneficios reductores del estrés del olor de una pareja son más fuertes cuando las mujeres saben lo que están oliendo.

Mientras tanto, las mujeres que habían olido el olor de un extraño tenían niveles más altos de cortisol durante la prueba de esfuerzo.

Los autores especulan que los factores evolutivos podrían influenciar por qué el olor del desconocido afectó los niveles de cortisol.

“A partir de una edad temprana, los humanos temen a los extraños, especialmente a los machos extraños, por lo que es posible que un extraño olor masculino desencadene la respuesta de’ pelear o huir’ que conduce a un elevado nivel de cortisol”, dijo Hofer. “Esto podría suceder sin que nos demos cuenta de ello.”

Frances Chen, autora principal del estudio y profesora asistente del departamento de psicología de la UBC, dijo que los hallazgos podrían tener implicaciones prácticas para ayudar a las personas a lidiar con situaciones estresantes cuando están lejos de sus seres queridos.

“Con la globalización, la gente viaja cada vez más por trabajo y se traslada a nuevas ciudades”, dijo Chen. “Nuestra investigación sugiere que algo tan simple como llevar una prenda de ropa usada por su ser querido podría ayudar a reducir los niveles de estrés cuando usted está lejos de casa”.